大约在40亿年前,地球的近邻——火星,曾经历了温暖湿润的时期,那时,火星有较厚的大气层,地面也有河水流淌,一些科学家认为,这种环境使得早期火星成为一颗有机会孕育出生命的行星。为了探测火星上与水和生命有关的信息,至今人类已经发射了约50颗火星探测器。从这些探测器发回的图片我们可以看到,现在的火星表面保留了河床、三角洲、峡谷以及湖盆等可能由地表水活动形成的地貌,说明火星在远古史时期有大量地表水存在,且其对火星地形的塑造起了重要作用。

自20世纪60年代以来,国际上已实施多次火星探测任务。尤其是在2015年NASA正式宣布确认火星表面存在季节性液态水以后,寻找火星生命痕迹和加深对火星地质演化和环境宜居性的认识,成为人们关注且亟待解决的重要科学问题。